Te cuelgas la cámara en el cuello así como te calzas los zapatos y ahí está, un accesorio del cuerpo que comparte la vida contigo. La cámara es un instrumento que enseña a la gente cómo ver sin la cámara– Dorothea Lange

De esta manera resumía su relación con la fotografía la que es considerada la madre del documentalismo social moderno. Una de las figuras referentes para aquellas personas que basen su vida en superarse a sí mismas, aportar su granito de arena para cambiar el mundo, y como no, amar la fotografía. Para quienes quieran vivir mirando. 

Dorothea Lange nació en New Jersey en 1895, hija de una bibliotecaria, ella misma afirma que no sabe en qué momento decidió cuando se iba a dedicar a la fotografía: “era joven y sólo buscaba la forma de mantenerme en este planeta”, y un día, pensó que “la fotografía podía ser una buena forma para hacerlo. Fotografiaría a personas modestas y las que tuviera más cercanas, fue algo así como una idea general, y eso incluso antes de que tuviera una cámara” le cuenta a Richar K. Doud en una entrevista en 1964, un año antes de su fallecimiento a causa de un cáncer de esófago.

Una vuelta al mundo de New York a San Francisco

Con esa idea general en la cabeza, en 1917 estudió en Clarence White School de Nueva York. Todas las biografías consultadas nos hablan de una poliomielitis que le paralizó la pierna izquierda a los cuatro años y que marcó su vida. Sin embargo, aquella lesión no fue impedimento para que en 1918, se lanzara a realizar un viaje alrededor del mundo que se truncó, y tras una serie de vicisitudes se asentase en San Francisco, donde acabaría abriendo su primer estudio de retratos.

Su formación, como sus primeros retratos, estaban influenciados por el pictorialismo, un movimiento artístico que “consideraba que la fotografía era el medio y el arte en sí misma. Sus fotografías no eran un medio de la reproducción de la realidad sino obras de arte”. Un estilo muy alejado de lo que después marcaría su carrera para siempre.

Primeros retratos

Así, según el análisis del Museo de Oakland de California sus primeros retratos “son típicos de la época, en ellos, Lange empleó un efecto pictórico nebuloso, difuminando bordes y líneas ásperas usando una lente de cámara de enfoque suave e imprimiendo en papeles texturizados”.

Sin embargo, y como carácter diferenciado de lo que los clientes se podían encontrar en otros estudios, en sus retratos se comenzaba a intuir una mirada íntima, en ellos “intentó comunicar la esencia de una personalidad a través de un gesto revelador o una inclinación característica de la cabeza”.

Hijo de Gigantes y los nativos americanos

Por aquella época, se casó con Maynard Dixon con quien tuvo tres hijos. Uno de ellos, Daniel Rhodes Dixon se embarcaría años después en el proyecto cinematográfico Child of Giants en el que intentaría retratar lo que supuso para él la relación con sus padres, especialmente de su madre destaca una frase: “Supongo que si uno de mis hijos estuviera aquí discutiendo su relación conmigo, podría pensar que hice cosas bastantes horribles, espantosas…”.

Se refiere aquí Rhodes a la soledad y el abandono en la que lo dejaron sus padres, a él y a sus dos hermanos, mientras que se dedicaron a realizar viajes movidos por la pasión pictórica del padre. En estos viajes Dixon se consagró como uno de los grandes pintores del suroeste americano. Por su parte, las fotografías que Lange tomó en ellos, a finales de los años 20 e inicio de los 30 del pasado siglo, son el preludio de lo que finalmente sería su trabajo documental.

Giro hacia la fotografía documental

Esta primera experiencia de un tono documental se venía fraguando poco a poco en la voluntad de Lange. Ella misma durante la entrevista a Doud afirma: “Me di cuenta de que estaba fotografiando solo a personas que me pagaban por ello. Eso me molestó. Así que cerré ese lugar, desmantelé mi cuarto oscuro. Abrí otro, y otro, y no me llegaba a atrapar ese negocio… Creo que lo que estoy tratando de decir es que realmente tuve que enfrentarme a mí misma”. Y continúa: “Todas mis decisiones, incluso la de ir a realizar trabajo de campo de fotografía documental, han sido instintivas; confío en mis instintos”.

Su instinto la llevó a interesarse cada vez más por los problemas de su entorno, en un contexto en el que esos problemas estaban al orden del día. En cada esquina, en cada hogar, en cualquier lugar donde miraras. Había llegado la Gran Depresión.

Primera fotografía documental. “White Angel Bread Line”

El objetivo de su cámara se comenzó a poblar de desempleados y personas sin hogar, desahuciados de una sociedad que es estaba desmoronando. Ese cambio en los protagonistas de su lente, tal y como se expone en el artículo “El documentalismo social moderno de Dorothea Lange: una reflexión sobre los sujetos de la acción en el mundo rural estadounidense” de María Luz Arroyo Vázquez, la llevó a ser contratada por el Gobierno Federal, y que viera la luz su primera fotografía documental titulada “White Angel Bread Line” realizada en 1933.

Aquella imagen captaba el reparto de alimentos dirigida por Louis Jordan, a la que apodaron el Ángel Blanco. En ella, destaca un anciano con barba descuidada, con una taza de sopa, inclinado hacia delante con sombrero raído, y dandole la espalda a la cola en la que se encontraba para pedir comida. Un hombre luchando contra la agonía de verse abocados a estar en un cola pidiendo alimentos, engullendo su orgullo a través de la mandíbula, lo único que podemos apreciar ya que sus ojos están tapados por el sombrero. Al fin, el símbolo de una época, la de la Gran Depresión, en la que cualquiera podía verse obligado a soportar esa cola de la desdicha.

La influencia de Taylor y el éxodo estadounidense

Dos años después de aquella instantánea, Lange conoció a Paul Taylor, quien se convirtió en su colega profesional y segundo marido. Por iniciativa suya, se unió a otros fotógrafos de California, incluidos Van Dyke, Cunningham, Mary Jeanette Edwards y Preston Holder, para fotografiar la Unemployed Exchange Association (UXA), un aserradero cooperativo de autoayuda.

Uno de estos fotógrafos, Van Dyke contaría años más tarde: “ella viajaba sin más agenda que su simpatía por los desafortunados, estacionaba su viejo Ford y esperaba, con la cámara y la mirada abierta”.

Esta es una etapa fundamental para Lange, en la que se unió a la División de Rehabilitación Rural de la Administración de Ayuda de Emergencia del Estado de California (SERA). El trabajo consistía en que Taylor entrevistaba y coordinaba el estudio mientras que ella se dedicaba a registrar con su cámara lo que veía, y “lo que vio fue la muestra representativa de trabajadores migrantes que van desde blancos, refugiados de la sequía del Medio Oeste hasta mexicanos y filipinos, y los campamentos en los que vivían hechos de unas pocas ramas, trapos u hojas de palma”.

Según relatan en el análisis del Museo de Oakland, este trabajo se volcó en un informe que tuvo “una poderosa influencia que persuadió al Gobierno Federal a establecer campamentos en California para la avalancha de trabajadores migrantes que llegaban al estado”. Quizás fuera esto lo que años después llevara a Lange a afirmar:  “Todas las fotografías, no solo las que se llaman ‘documentales’… pueden fortalecerse con palabras”.

Su trabajo en la FSA

El trabajo en aquellos años se había centrado en Nipomo y en Imperial Valley, donde formando parte de la sección fotográfica de la recién creada FSA (Farm Security Administration) contribuyó a generar un archivo de más de 270.000 negativos que abarcan desde la Gran Depresión a la Segunda Guerra Mundial. Esta colección se encuentra disponible en la Biblioteca del Congreso Norteamericano catalogadas aproximadamente en 75.000 fotografías.

Fue en esta época, en la que sufrió dificultades de financiación, incluso a pesar de estar trabajando para el Gobierno Federal, en la que realizó la que probablemente sea su fotografía más conocida: La madre inmigrante, que hemos analizado ampliamente en este curso. 

A visual Life (en inglés)

Madre del documentalismo

La madre inmigrante. 1936  © Dorothea Lange

Hijo de Gigantes (Documental de su hijo)

White Angel Bread Line

White Angel Bread Line. 1933 © Dorothea Lange

Trabajadores americanos tras la Gran Depresión

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Familia caminando, junio 1938 © Dorothea Lange

Familia caminando, junio 1938 © Dorothea Lange

Campos de concentración en EEUU

La jura de bandera. 1942 © Dorothea Lange

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Nisei 1942 © Dorothea Lange

An American Odyssey (en inglés)

Campos de concentración de japoneses

Uno de los grandes puntos de inflexión en su carrera fue el momento en el que fotografió los campos de concentración en los que fueron recluidos los japoneses-americanos tras el ataque de Pearl Harbor y de la Orden 9066. Aquel trabajo, reflejaba con la mirada íntima que siempre la caracterizó, la detención de personas sin ningún cargo criminal ni derecho a defenderse. Finalmente fue censurada por la Autoridad de Reubicación de la Guerra.

Mucho más tarde en 1972, con la exposición que organizó el Museo Whitney aquellas imágenes vieron luz y tomaron relevancia, así como su autora a nivel nacional e internacional.

Hasta aquí el repaso a la figura de Dorothea Lange, una mujer que decidió vivir mirando, gracias a cuya lente nos queda el recuerdo de uno de los momentos más negros de la historia estadounidense. Las imágenes de mujeres y hombres que sufrieron la Gran Depresión, el desempleo, la sequía, el éxodo en su propio país, la detención de manera ilegal y que podríamos tener la tentación de olvidar, de nos ser por la mirada de Dorothea Lange, quien se presentaba así misma y así se indicaba en su tarjeta, como “la fotógrafa del pueblo”.

Bibliografía

Archivo Oficial de California. Museo de Oackland de California

http://www.oac.cdlib.org/findaid/ark:/13030/ft3f59n5wt/admin/#bioghist-1.8.4

Visita virtual a su obra en el Moma

https://www.moma.org/calendar/exhibitions/5079

La visión de  Daniel Rhodes Dixon. Hijo de Dorothea y Dixon

http://www.childofgiants.com/about.html

Imágenes de la Gendell Galery

https://web.archive.org/web/20070208043619if_/http://artseal.citysearch.com:80/page/15klg/Figurative__Portraiture__amp__Special_Exhibits/Dorothea_Lange.html

Entrevista a Dorothea Lange

https://www.aaa.si.edu/collections/interviews/oral-history-interview-dorothea-lange-11757#transcript

Grandes fotógrafos: Dorothea Lange

https://www.youtube.com/watch?time_continue=19&v=udL48MJ54qA&feature=emb_logo

Dorothea Lange: A Visual Life

https://www.youtube.com/watch?v=KVhUP4gyTBQ

Artículos

El documentalismo social moderno de dorothea lange: una reflexión sobre los “sujetos de la acción” en el mundo rural estadounidense

Arroyo Vázquez, María Luz en http://www.escritorasyescrituras.com

(colgar pdf)

Dorothea Lange: “Fotógrafa del pueblo”

Artículo de Graciela Azcárate para Epacinsular recuperado en https://web.archive.org/web/20080526155825/http://espacinsular.org/spip.php?article4080

Análisis de la imagen fotográfica. La madre inmigrante. Universidad Jaume I.

http://www.analisisfotografia.uji.es/root/analisis/muestras/0014a-Dorothea%20Lange.pdf

Dorothea Lange: “Fotógrafa del pueblo”

Artículo de Alfonso Domínguez https://www.xatakafoto.com/fotografos/dorothea-lange-la-fotografa-del-pueblo

Dorothea Lange: retratos para cambiar el mundo

Artículo de Gloria Crespo https://elpais.com/cultura/2018/10/05/babelia/1538729434_111080.html

Dorothea Lange, la mujer que capturó el dolor social de una época

Artículo Luciano Sáliche https://www.infobae.com/america/cultura-america/2018/07/15/dorothea-lange-la-mujer-que-capturo-el-dolor-social-de-una-epoca/