Si tuviéramos que aplicar un calificativo que resuma en una palabra lo aprendido en la preparación de este artículo/biografía sobre Sally Mann, sin lugar a dudas ésta seria lucidez. La de una mujer inteligente y franca, que, tal y como dice Diane Mehta en su articulo publicado en National Book “percibe el mundo de formas tanto directas como sesgadas…aguda en el papel resbaladizo de la memoria” y “cómo las fotografías la oscurecen, la roban”. 

Memoria y fotografía en Sally Mann

En Immediate Family, el trabajo con el que saltó a la fama en 1994, “la memoria es el principal instrumento y motivo, estas fotografías hablan del pasado y son a la vez una promesa de futuro”. 

Y sin embargo, años después, Mann afirmaría contundente en una entrevista concedida a Fresh Air de NPR que proporcionamos en la bibliografía que “usar fotografías como un instrumento de la memoria es probablemente un error porque creo que las fotografías en realidad empobrecen tu memoria de ciertas maneras, en cierto modo te quitan todos los demás sentidos: el sentido del olfato, el gusto y la textura, ese tipo de cosas”.

La verdad que nunca llega, la fotografía como placebo

Dos posiciones aparentemente contrapuestas, que, a nuestro juicio, muestran la evolución de una mujer que ha trabajado la memoria y el tiempo. Que ha posado su interés sobre la realidad intangible que se escapa entre los dedos, para comprender que, de nuevo en sus palabras, “la escritura y la fotografía son, en el mejor de los casos, tamices de malla gruesa para capturar las partículas de la memoria. Para mí, la verdad de la memoria se compara mejor con esa línea matemáticamente probada que se acerca infinitamente más a su objeto pero nunca llega”. 

Una verdad que nunca llega por más que nos esforcemos, por más que pretendamos congelarla en imagen fija, como placebo de lo que un día vivimos, percibimos y sentimos.

Fotografía y realidad. Documentalismo y ficción

Así pues, la fotografía no abarca la memoria, ni representa sólo la realidad. La fotografía, al menos la que pretendía realizar Sally Mann, contiene un elemento poético, un elemento de ficción que se refleja en los trabajos aparentemente más documentales, como es el caso de Immediate Family. Sobre ello, afirmaba en esa entrevista con Terry Gross: ”La gente siente que entiende a los niños con solo mirar las fotos, pero … esos no son mis hijos. Esas son fotografías de mis hijos. Son solo un diminuto, diminuto momento salido del tiempo, un trigésimo de un segundo”. 

El desnudo de la niñez, la polémica está servida

Sin embargo, esa tranquilidad a la hora de afrontar las críticas y esa lucidez, no siempre estuvieron presentes. La propia autora reconoce que en ocasiones se sintió perdida ante las reacciones que suscitaron su trabajo, especialmente ante todo lo que rodeó la publicación de Immediate Family.

Dos fueron los factores que se unieron para llevar este trabajo de Sally Mann al centro del candelero: Por un lado, la coincidencia con la publicación de una ”exposición fotográfica de Robert Mapplethorpe en la que se incluían imágenes de niños combinadas con otras de tipo sadomasoquista y homoerótico y que suscitó un acalorado debate sobre lo que era obsceno o no en el mundo del arte”. 

Y sobre todo, por la publicación de un artículo de Richard Woodward en The New York Times Magazine, titulado “La inquietante fotografía de Sally Mann” en la que se afirma: “Si proteger a sus hijos de todo daño es, como ella dice, su solemne responsabilidad,  ¿no cree que los ha puesto en peligro al publicar esta imágenes en un mundo donde existe pedofilia?  Estas tan imágenes sensuales ¿son fruto del comportamiento de los sujetos o están modeladas por el gusto y las fantasías de una fotógrafa que piensa en lo que quiere la audiencia?”.

Un aprendizaje vital, el dolor de la incomprensión

Años después, la propia Mann reconocería que “en mi arrogancia y mi certeza de que todo el mundo debía ver mi trabajo tal y como yo lo veía, me expuse al mayor peligro del periodismo: citas sacadas de contexto y el tono irónico con el que fueron lanzadas”, sin duda la gran trampa que se esconde tras la notoriedad y la fama a una sociedad puritana e hipócrita como la estadounidense. 

Trayectoria y obra

A pesar de que la polémica siempre ha perseguido a esta fotógrafa que en 2021 cumplirá los 70 años, desde su primera publicación At Twelve en 1988, del que el fotógrafo Emmet Gowin diría: “Sea cual sea la palabra correcta, tus fotografías de las niñas de 12 años son fascinantes, y al mismo tiempo me producen una ternura que está ligada a la emoción y la memoria… En mi opinión, estas son algunas de las mejores fotografías que se ha hecho en este campo”.

Así pues, nos encontramos ante una de las fotógrafas más prolíficas y con mayor reconocimiento de los EEUU. Algunos de sus libros más destacas son: At Twelve (1988), Immediate Family (1992), Still Time (1994), What Remains (2003), Deep South (2005), Proud Flesh (2009), The Flesh and the Spirit (2010), Rememented Light (2016) y Sally Mann: A Thousand Crossings (2018).

Una autora en la que hay que detenerse para conocer en profundidad. De la que aprenderemos un lenguaje “sereno y brillante” en el apartado técnico y una mirada que construye “sujetos observados con un ardor que es casi indistinguible del amor”. Al fin, una fotógrafa, que no deja a nadie indiferente.

Puedes encontrar más información y una bibliografía más amplia en los materiales adicionales del taller La estética del afecto.

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Bibliografía

Página oficial

https://www.sallymann.com/

Entrevistas

Sally Mann entrevistada por Diane Mehta. Febrero de 2016 en https://www.nationalbook.org/sally-mann-interviewed-by-diane-mehta/ 

Haciendo arte con cuerpos: Sally Mann reflexiona sobre la vida y la fotografía el 12 de mayo de 2015 en https://www.npr.org/2015/05/12/405937803/making-art-out-of-bodies-sally-mann-reflects-on-life-and-photography?t=1611922898845 

Reportajes

La perturbadora y honesta fotografía de Sally Mann por Nerea Lebrero. Enero de 2015 en https://moovemag.com/2015/01/la-perturbadora-y-honesta-fotografia-de-sally-mann/ 

‘At Twelve’, el magnífico libro de Sally Mann que precedió al famoso ‘Immediate Family’ el 23 de enero de 2020 en https://www.cartierbressonnoesunreloj.com/at-twelve-el-magnifico-libro-de-sally-mann-que-precedio-al-famoso-immediate-family/ 

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